Flashback 1993:In all my life, I’ve wanted to see something like this more than anything else.”


Afgelopen week waren we allemaal getuige van weer een mijlpaal in ruimtevaarthistorie. Na een reis van zo’n vijf jaar bereikt ruimtesonde Juno de planeet Jupiter, remt net op tijd af en begint aan een van zijn 37 rondjes rond de fascinerende planeet voor baanbrekend onderzoek om over een ruim twee jaar neer te storten op Jupiter. Of nee, in Jupiter, beter gezegd.

Gasvormige bolster, metalen pit

Deze gigantische planeet (zo’n 1300 aardes), in sommige astronomische termen een mislukte ster genoemd, is een enorme gasbol met misschien een vaste (metalen) kern in het centrum waar we nooit op kunnen staan. Je bereikt het niet eens. Als je Jupiter binnen vliegt, onderga je eerst  extreme weersomstandigheden (vernietigend onweer, windsnelheden van minstens 300 kilometer per uur). Als je dat weet te weerstaan Superman, ben je er nog niet. Naar mate je verder naar beneden gaat, neemt de druk door gassen snel toe en wordt je simpelweg geplet, platgedrukt.

Preventief verpletterd

Dat overkomt ruimtesonde Galileo in 1995 als het na zijn missie om veiligheidsredenen ‘in Jupiter wordt gegooid’.  De sonde houdt het amper een uur vol en heeft dan amper 1 % van de weg naar beneden afgelegd.  Ook Juno zal dat lot ondergaan in 2018.  Zo wil NASA voorkomen dat aardse bacteriën op de manen van Jupiter, met name de maan Europa, terecht komen. Dat zou een ander onderzoek verstoren.  Men vermoedt dat namelijk onder Europa’s zeer dikke ijslaag een enorme hoeveelheid water te vinden is en waar water is, kan…inderdaad.

Shoemaker en Levy

Terug naar Jupiter. Al het voorstellingsvermogen overtreffend, wordt het niet voor niets ‘de stofzuiger van ons zonnestelsel’ genoemd. Deze reputatie wordt in de 90’s nog eens eer aan gedaan als astronomen Eugene (Gene) Shoemaker en David Levy op 23 maart 1993 een komeet ontdekken.  Het gevaarte van ijs en steen, komt vermoedelijk uit de asteroïdengordel tussen Mars en Jupiter.Door de zwaartekracht en straling van de Jupiter is het al decennia eerder in stukken gebroken. In de 90’s draaien ze, verspreid over een lengte van meer dan 1 miljoen kilometer, om de planeet.

Nieuws met impact

Gene en David missen dit bijna, maar uiteindelijk krijgt de uiteengevallen komeet dan toch hun samengestelde naam. Nog maar net bekomen van hun ontdekking, komt de International Astronomical Union enkele maanden later met de mededeling dat volgens berekeningen de uiteengevallen komeet in 1994  zal inslaan op de kolossale planeet, 16 juli om precies te zijn. Iets wat voor iedereen met een beetje telescoop te zien kan zijn. Gene’s droom komt uit: “We’re going to witness an impact, David. In all my life, I’ve wanted to see something like this more than anything else.’

Hubble heeft de primeur

En het wordt vuurwerk. De impact is enorm, het zorgt voor de eerste hype op internet. Als de eerste brokstukken in Jupiter vallen, is de Hubble telescoop, al verantwoordelijk voor vele astronomische scoops, er als eerste bij.  Sommige media zijn wat later. Niet erg, na de eerste crash houden David en Gene in ieder geval een persconferentie als Heidi Hammel van het Hubble-team deze onderbreekt met de eerste foto’s. De brokstukken laten zwarte plekken net zo groot als de aarde achter op het oppervlak. En dat is maar het begin. Er komt nog meer, het wordt een historische week. De onverwoestbare planeet wordt gebombardeerd  en laat zowaar zichtbare wonden op het enorme oppervlak zien.

Crash

Jupiter overleeft het, de komeet vanzelfsprekend niet. Er wordt deze keer verloren van Goliath, door die andere David dan. Gene overleeft een paar jaar later, net als de komeet, helaas een eigen crash niet en komt in 1997 om bij een auto-ongeluk. Na samen met David, die nog steeds een autoriteit is,  geschiedenis te hebben geschreven. Hun ontdekking maakt letterlijk en figuurlijk impact en zo heeft Gene nog net datgene kunnen meemaken waar iedere sterrenkundige van  droomt.

Advertenties

Geef een reactie

Vul je gegevens in of klik op een icoon om in te loggen.

WordPress.com logo

Je reageert onder je WordPress.com account. Log uit / Bijwerken )

Twitter-afbeelding

Je reageert onder je Twitter account. Log uit / Bijwerken )

Facebook foto

Je reageert onder je Facebook account. Log uit / Bijwerken )

Google+ photo

Je reageert onder je Google+ account. Log uit / Bijwerken )

Verbinden met %s